Первое упоминание о Балакове, как о месте поселения людей относится ко второй четверти XVIIвека. На месте современного Балакова располагались рыбные станы. Через неполных сто лет  - в 1738 году в двух верстах от Волги было образовано казачье луговое владение Балаков Юрт.

14 декабря 1762 года вышел манифест Екатерины II, призывающий старообрядцев вернуться из заграницы в Россию. Дата выхода манифеста является точкой отсчета для города Балаково. Указом императрицы было создано поселение на бурлацком переходе со своей хлебной пристанью, которая притягивала купцов, крестьян, да и вообще всякий люд. Основателями села Балаково стали старообрядцы Ветской общины, приехавшие из Польши.

Выгодное географическое положение  на историческом торговом пути определило его дальнейшее развитие. С самого начала существования  Балаково считалось селом удельным, т.е. государевым. Удельным крестьянам помимо хлебопашества разрешалось вести свободную торговлю, что привело к притоку стороннего населения. Удобное расположение на судоходных путях помогло селу быстро вырасти за счёт торговли пшеницей. С развитием хлебной торговли рос грузооборот пристаней, увеличивался флот грузовых и пассажирских судов. Для их ремонта создавалась судоремонтная промышленность.

Во второй четверти  XIXвека был образован Балаковских приказ, в который входило 10 сел и деревень с населением около 2,5 тысяч человек. В это же время в Балакове действовала вторая по значению после самарской пристань на Волге. За одну навигацию от пристаней города отходило до 180 пароходов, грузооборот зерна достигал двух миллионов рублей серебром. Неофициальный статус Балакова как «пшеничной столицы» Поволжья и соответствующий ему торговый оборот определил дальнейшее развитие села. По переписи, проведенной в 1887 году, в селе проживало 15 995 человек.

В конце XIX  - начале XXвв. село Балаково стало настоящим хлебным и промышленным центром Поволжья. Развивался завод нефтяных двигателей братьев Маминых, производил пожарные насосы завод Федора Блинова. На Нижегородской выставке балаковские промышленники продемонстрировали первые модификации парового гусеничного трактора и трактора с двигателем внутреннего сгорания. Именно на этот период истории города Балаково приходится и строительный бум. Строятся храмы, крупные усадебные комплексы  и домовладения, торгово-гостиные дворы, торговые дома, лавки, мельницы, учебные заведения, общественные и промышленные здания и комплексы.

Все это настолько переросло «сельский» характер населенного пункта, что в мае 1911 года был подписан Высочайший указ о присвоении Балакову статуса заштатного города с правами самоуправления. Накануне революции 1917 года в городе было только в камне 5 церквей, 7 школ, хлебная биржа, электростанция, чугунолитейный завод Фёдора Блинова и механический завод нефтяных двигателей братьев Маминых, судоремонтные и мебельные мастерские, лесопилки, мельницы, коммерческое училище, земская больница, библиотека. Изобретатели-самоучки Фёдор Абрамович Блинов и Яков Васильевич Мамин прославили Балаково как родину первого в мире гусеничного трактора, первого отечественного колёсного самохода и русского дизеля. Заводом нефтяных двигателей и тракторов братьев Маминых в 1915 году было выпущено 325 дизельных двигателей, общей мощностью в 5100 лошадиных сил. Облик старого Балакова создавали такие зодчие, как Х. Ф. Мейер и академик архитектуры Ф. О. Шехтель.

В плане территориальной принадлежности Балаково долгое время входило в состав Малыковской волости, а в 1780 г., когда с. Малыковка стала городом Волгском (Вольском), - Волгского (Вольского) уезда Саратовского наместничества. В 1893 г. Балаково со своими землями вошло в Николаевский уезд (г. Николаевск – нынешний г. Пугачёв), который сначала находился в составе Саратовской губернии, а с 1850 г. – Самарской. До 1928 года  Балаково входил в состав Самарской губернии (в 19191924 годах существовал Балаковский уезд), после — Нижне-Волжского края, с 5 декабря 1936 года — в Саратовскую область.